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從賣茶到國會殿堂 李明星不同的人生境遇

中時電子報 今日晚報 2008.02.21 
從賣茶到國會殿堂 李明星不同的人生境遇
中央社

從留學生、開茶行,由美國西岸起家到東岸站穩基石,旅美近三十年的國民黨立法委員李明星,去年六月接掌台灣最大茶葉公司天仁茶業董事長,今年元月順利當選本屆立法院唯一來自海外的立委,從成功推銷台灣古老茶葉到西方市場到晉身國會殿堂的插曲,豐富了李明星的人生經歷。

李明星說,以前逢人介紹台灣茶葉,拜托老美買茶葉,現在是逢人拜托支持國民黨,支持馬英九選總統,推銷物品不同,但精神一樣,就是努力不懈。

談到選舉,李明星認為,這次立委選舉算是他生平第一次真正下鄉拜票,而且回到南投名間鄉老家輔選,才知道選舉很辛苦,票票來之不易。從海外僑民返鄉投票的熱情,清楚看到泛藍選民對國民黨的支持。

他回憶公元兩千年總統大選,打電話催選民返台投票,話還沒講完,對方差不多就要掛電話了,四年前,泛藍選民會主動詢問如何返台投票,但會考慮昂貴的票價,今年三月總統大選,泛藍選民不僅主動返台,還會協助張羅,票價高低也不在乎了。

賣茶賣了近三十年,李明星認為經濟對台灣發展相當重要,沒有堅實的經濟基石,那來發展或進步。以前回台灣坐計程車,司機知道他支持國民黨,會叫到下車,前幾個月回台灣,司機反倒跟他一起罵政府,「前後差很多」。

李明星畢業於成功大學,二十五歲到洛杉磯深造,一九七九年在當地開了第一家天仁茗茶,一九八二年進軍舊金山,一九八四年抱著現已服務於華爾街的長子,載著一車家當,從西岸開車七晝夜,到紐約華埠中國城創建第一家天仁茗茶。

他回憶說,那時候一斤茶葉要賣一百美元,嚇死一堆沒見過茶葉的美國人,顧客往往進門不到二分鐘就走人,商家談不到三分鐘,也下逐客令,一度讓他十分灰心,心想在咖啡店林立以及完全沒人懂綠茶的白人市場,要推廣台灣茶葉真不容易。

要讓老美從認識茶、接納茶、甚至迷戀茶,李明星說,那是一段相當艱辛且永遠無法忘懷的經驗與挑戰。有很長一段時間,他與太太劉艾倫積極走訪各大商場,泡茶給消費者試飲,親自到各大小學、圖書館、博物館、教會、老人中心以及大小社團推廣中華茶藝。

皇天不負苦心人,一九九五年,一場「四序茶會」吸引美國主流媒體注意。「紐約時報」用大半版篇幅,探討綠茶防癌的健康效益,而那一張夫婦兩人抱著大茶罐站在華埠勿街天仁茗茶店前的相片登上紐約時報的版面,大大打響天仁茗茶名號,當時在美國幾乎只有天仁茗茶賣綠茶、也懂綠茶。

加上後來包括 Food & Wine及美國有線電視新聞網等媒體,針對天仁茗茶的烏龍茶系列產品、還有茶與身心健康等的專題報導,許多客人拿著報紙按圖索驥買茶葉。

李明星說,那一陣子,店裡的電話幾乎被打爆,每天有五百通詢問電話,他跟太太花了二十多天上課,才消化掉二百多人的預約,店裡綠茶賣到沒貨,只好連青茶都拿出來賣,業績成長達到五倍以上,從此,茶葉在美國的銷售就一路成長迄今。

就這樣,天仁茗茶在北美地區一家家開,美、加市場已擁有六十家的天仁、天福、天仁喫茶趣、Cha ForTea等茶葉專賣店及茶餐廳,光是大紐約地區就有六家,年營業額約八至九億元,每年還持續成長中。

現在,紐約中國城天仁茗茶早已成為國際遊客遊華埠的重要景點之一,而太太劉艾倫更是友邦、非友邦駐聯合國常代夫人團聚會的主要泡茶高手,所謂以茶會友,不過如此。

李明星說,天仁還會繼續拓展下去,計劃一年開一家門市,希望在二零一一年合併美、加地區的所有門市店面,在美國上市,雖然距離咖啡王國星巴克還有一大段距離,但會以此做為努力目標。

身兼天仁茶業董事長又是僑選立委,李明星從現在起成為道地的空中飛人,太太也變成「內在美」,他每個月必須飛回紐約一趟,一來巡視業務,一來探訪僑社,善盡唯一來自海外的立委職責。

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